Os Relés e os Computadores (CUR008)

Em 1937 George Stibitz, percebeu que os relés eletromecânicos, que eram os componentes básicos de todos os sistemas de comutação telefônica da época, também poderiam ser utilizados em outras finalidades. Ele percebeu que os relés podiam realizar operações em sequência e assim realizar cálculos matemáticos. Assim, usando relés, lâmpadas de lanterna e uma chave feita com uma caixa de metal de charutos ele montou o primeiro computador com relés: um somador binário.

 

Figura 1 - George Stibitz com seu somador binário (binary adder)
Figura 1 - George Stibitz com seu somador binário (binary adder)

 

Em 1939 com S. B. Willians, George construiu o Complex Number Calculator, o primeiro computador digital elétrico do mundo. Este computador tinha uma "CPU" formada por 450 relés telefônicos e 10 relés chamados crossbar, que eram relés multi-pólos x multi-posições, podia encontrar o quociente de dois números de 10 dígitos em "apenas" 30 segundos. A entrada do computador era feita por três tele-máquinas de escrever. O que Stibitz não sabia é que ao mesmo tempo em que ele trabalhava neste computador, em Berlin, Konrad Zuse construía uma máquina semelhante e também pesquisadores japoneses já tinham feito o seu computador com relés na mesma época.

Mas, o maior feito desse inventor foi levar uma das máquinas que utilizava para entrar com os dados no computador a um encontro da American Mathematical Association em Dartmouth, New Hampshire e usá-la para se comunicar através de linhas telefônicas com o Complex Number Calculator em Nova York. Foi a primeira demonstração do mundo do que se denomina hoje Computação Remota.

O computador de Stibitz passou a ser chamado de Model 1 Relay Computer, permanecendo em operação até 1949.

 

Figura 2 - Uma operadora trabalha no Computador Modelo I. Foto da AT&T.
Figura 2 - Uma operadora trabalha no Computador Modelo I. Foto da AT&T.

 

Um fato interessante é que o Complex Number Computer não era programável. Uma combinação de relés controlava de modo contínuo a sequência de operações. O conceito de programação apareceu somente depois nos computadores da Bell.

O sucesso do Complex Number Computer encorajou Stibitz a construir máquinas mais ambiciosas, incluindo o conceito de fita perfurada. Assim, com a entrada dos Estados Unidos na Segunda Grande Guerra em 1941, a Bell passou a ter suas atividades concentrada em projetos militares.

O primeiro computador usando relés para uso militar foi o Relay Interpolator, instalado em Washington e que continha 440 relés e uma capacidade de memória para 7 números. Esse computador fazia uma multiplicação em apenas 4 segundos! Sua principal utilidade era computar tabelas de direcionamento para fogo antiaéreo.

Dois outros computadores foram projetados depois, o Ballistic Computer e o Error Detector Mark 22, o primeiro em 1944 e o segundo em 1945. Eles continham 1400 relés e uma capacidade de memória para 10 números. Sua finalidade era ainda realizar cálculos de direcionamento de fogo antiaéreo.

Os maiores computadores da serie, entretanto, foram construídos em 1946 e 1947, pesando cada um 10 toneladas e contendo perto de 9 mil relés. Estas máquinas, já podiam ser considerados verdadeiros computadores, pois possuíam duas unidades aritméticas separadas cada qual capaz de funcionar como um computador separado com seus registros de memória e dispositivos de entrada e saída. Já estava presente o conceito de "processamento paralelo", pois cada uma resolvia parte do problema para depois os resultados serem processados.

Nessas máquinas também surgia um conceito de "sistema operacional", pois havia uma unidade que controlava as unidades aritméticas, memória e operações de entrada e saída, tudo isso feito com relés!

 


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